‘Dinosaurer er ikke oss’: bok avslører hvordan pattedyr kom til å styre verden | Paleontologi


Med et hode som en hest, en kropp som ligner en gigantisk bjørn og med enorme knoker med klør som den gikk på som en gorilla, Anisodon ser ut som en figur fra gresk mytologi.

Men det er ikke et beist av underverdenen eller et monster av mareritt. I stedet er det et av en bisarr gruppe dyr kalt Chalicotheres som streifet rundt på jorden for 46 millioner år siden, med den siste av skapningene som overlevde lenge nok til å ha blitt møtt av menneskelige forfedre. Dessuten var Anisodon et pattedyr. Akkurat som oss.

King Kong har kanskje lett klart en T rex i filmen fra 1933, men siden den gang har vår interesse for dinosaurer erobret enhver fascinasjon for pattedyr. Mens reptilene har blitt drevet inn i offentligheten av filmer som Jurassic Park, har tidlige pattedyr vært underdogen – med mammuter og sabeltanntigre blant de få som har høstet berømmelse.

Chalicothere
Foto: Faenkova Elena/Shutterstock

Likevel er pattedyrets slektstre fulle av kjeve skapninger, fra Anisodon til den største skapningen som noen gang har levd – blåhvalen.

“Jeg tror ikke vi setter nok pris på dette,” sier Steve Brusatteen paleontolog ved Universitetet i Edinburgh og forfatter av The Rise and Reign of the Mammals, som tar sikte på å bygge bro over fascinasjonsgapet. «Bare tenk om hvaler var utryddet, og alt vi hadde var beinene deres. Jeg mener, de ville helt sikkert vært like berømte, like fascinerende som dinosaurer.»

Som vitenskapskonsulent for den kommende filmen Jurassic World Dominion har Brusatte ingenting imot dinosaurer, og hyllene på kontoret hans vrimler av skisser, plastmodeller og til og med origami-kreasjoner av beistene.

Den overstrømmende amerikaneren begynte til og med som en T rex-ekspert før han begynte å studere pattedyrfossiler. Men det er en enkel grunn til at han er så lidenskapelig opptatt av sistnevnte. Som han sier i sin nye bok: “Dinosaurer er fantastiske, men de er ikke oss.”

The Rise and Reign of the Pattedyr er intet mindre enn en thriller som avslører flaksen, evolusjonære vendinger og nesten apokalyptiske katastrofer som har ført til dagens pattedyr, oss inkludert.

Fascinerende avsløringer kommer tykt og raskt, fra oppdagelsen av at eldgamle gnagere og aper krysset den store avstanden fra Afrika til Sør-Amerika på flåter, til det faktum at hvaler har navle og elefanter kjenner seg igjen i speilet.

Underveis bringer Brusatte leserne ansikt til ansikt med våre fjerne forfedre, inkludert den siste felles stamfaren til pattedyr og krypdyr: en liten, skjellete, sumplevende skapning som levde for rundt 325 millioner år siden.

På et tidspunkt ble to populasjoner av disse øglelignende skapningene skilt fra hverandre. Og resten er historie.

Etter hvert som naturlig seleksjon begynte å fungere, fikk en populasjon tilpasninger som til slutt ville gi opphav til pattedyr. Den viktigste blant dem var en enkelt åpning bak øynene – noe som muliggjorde større, sterkere kjevemuskler – og tenner spesialiserte for forskjellige formål.

“Mange av våre biologiske superkrefter kommer fra tennene våre,” sier Brusatte. “Noe som en T rex, eller en øgle, har bare i bunn og grunn alle de samme typene tenner, de kan bare hakke opp og ned. Pattedyr, vi har alle disse forskjellige variantene av tenner, vi har i utgangspunktet en sveitsisk hærkniv i kjevene våre, og tennene gjør mange ting.»

Dimetrodon.
Dimetrodon. Foto: Todd Marshall

De tidlige forfedrene til pattedyrene er langt unna våre luftige kjæledyr. For omtrent 290 millioner år siden forfulgte den enorme, seilstøttede Dimetrodonen, kalt «noe av en Frankenstein-skapning», av Brusatte, landskapet med sine viltvoksende lemmer og skarpe tenner, og for omtrent 255 millioner år siden kunne en uforferdet tidsreisende ha møtt Inostrancevia, en gruppe monstrøse sabeltannbeist. “Disse tingene var ekle kjøttetere,” sier Brusatte.

Snart begynte håret å spire, hjernen vokste i størrelse og høyere metabolisme utviklet seg. “Når du ser i fossilregisteret, ser du at det var en lang historie [over] titalls millioner år, da pattedyr i hovedsak ble satt sammen av evolusjon, bit for bit, sier Brusatte.

Så, for omtrent 252 millioner år siden, brøt vulkaner ut i det som nå er Sibir. Resultatet var løpsk global oppvarming og døden til rundt 90 % av planetens arter – en hendelse som kalles slutten av Perm-utryddelsen, eller “stor døende”.

De fleste av pattedyrenes forløpere bet i støvet. Men mot oddsen overlevde noen, inkludert en hårete skapning på størrelse med katten kalt Thrinaxodon som ikke bare kunne grave seg ned, men raskt vokse og formere seg. Det var den ultimate “katastrofearten”.

Thrinaxodon.
Thrinaxodon. Foto: Todd Marshall

“Det virker som det bare av evolusjonens dumme flaks [mammal ancestors] døde, men et lite antall av dem viste seg å være spesielt egnet til en verden av kaos, sier Brusatte.

Disse overlevende fikk nye tilpasninger: underkjeven deres endret seg fra å ha en samling av bein til bare ett, og en ny type ledd dukket opp – lenge trodde kjennetegnet til ekte pattedyr. Rudibeinene ble gjenbrukt, og ble til små bein i mellomøret, vanligvis kjent som hammeren og ambolten – en radikal utvikling som superladet hørselen. På et tidspunkt begynte de å gi melk til ungene sine, og ble virkelig varmblodige.

Men en annen type skapninger var også på vei opp: dinosaurer. Og ettersom disse beistene ble store – en diplodocus var omtrent like lang som en basketballbane – ble pattedyrene små. Brusatte er opptatt av å understreke at presset gikk begge veier. “Du har aldri sett en triceratops på størrelse med en mus. Og det er fordi pattedyrene holdt dinosaurene store, sier han.

Deres diminutive form skulle være pattedyrs trumfkort da, for omtrent 66 millioner år siden, en seks mil bred romstein kolliderte med jorden. Dinosaurene, med unntak av forfedrene til fuglene, døde ut. Det samme gjorde et stort utvalg pattedyr, kanskje så mange som 90 %.

Men noen levde. “De som overlevde var tilfeldigvis de som var mindre, de som lettere kunne grave seg ned eller gjemme seg, og de som hadde veldig generalistiske dietter som kunne spise mange ting,” sier Brusatte.

Pattedyr ble snart større. Og mens noen la egg, som nebbdyr i dag, fødte andre levende unger – enten pleiet dem via en kompleks morkake i livmoren, eller i en pose.

Nede i korridoren ved Edinburgh University avslører Dr Sarah Shelley, en paleontolog som illustrerte Brusattes bok, kjeven til en skapning som levde noen hundre tusen år etter at romsteinen slo ned.

Overside 3D-gjengivelse av innhold i en hule: thrinaxodon og broomistega.
Overside 3D-gjengivelse av innhold i en hule: Thrinaxodon og Broomistega. Fotografi: Creative Commons Attribution License Todd Marshall

Periptychus var omtrent på størrelse med en border collie, men tykkere, med et stort hode, massive kinnmuskler, en liten hjerne og tenner som sitronsaftpresser. Og den var hårete og hadde fem sifre og negler. “Hendene ser forferdelig menneskelige ut,” legger Shelley til. “De er ennå ikke hover, men de er mer enn klør.”

Men Brusatte er ikke bare begeistret for å vise frem bisarre pattedyr fra fortiden. Han vil ha større verdsettelse av det som er her nå. For å illustrere poenget hans, bemerker han at foruten fugler og pterodactyler, har bare én skapning utviklet evnen til å fly ved å blafre med vingene: flaggermus.

«Tenk deg om de ikke fantes lenger, og alt vi hadde var fossiler. Jeg mener, vi ville forundre oss over noe som en flaggermus, sier han.

Mennesker har også mye å undre seg over: som Brusatte påpeker, er vi sansende aper som har forandret verden. Men vi er bare et kapittel i en langt større historie.

“Jeg vil at folk skal sette pris på vår evolusjonshistorie – hvor vi kommer fra, hvorfor vi ser ut som vi gjør, hvorfor vi oppfører oss som vi gjør, hvorfor vi har hår og mater babyene våre med melk og vi har tennene vi gjør og vi har store hjerner og skarpe sanser, og alle disse tingene, sier Brusatte. “Alt dette kommer fra evolusjon.”