Pakistans økonomi er på randen


Forfatteren er tidligere sjef for Citigroups investeringer i fremvoksende markeder og forfatter av “The Gathering Storm”

Pakistan er i politisk og økonomisk kaos. Dens mest folkerike provins, Punjab, var uten regjering i nesten en måned fordi guvernøren, som ble utnevnt av tidligere statsminister Imran Khan, hadde nektet å administrere en ed til den nyvalgte sjefsministeren i provinsen. Presidenten, Arif Alvi, et medlem av Khans parti, støtter Punjab-guvernørens handlinger.

I mellomtiden har Pakistans valutareserver falt kraftig de siste to månedene. Den nye regjeringen håper å stoppe blødningen med en forbedret IMF-pakke og flere kortsiktige lån fra Kina og Saudi-Arabia. Forsyningene av elektrisitet til husholdninger og industri har blitt kuttet ettersom det kontante landet ikke lenger har råd til å kjøpe kull eller naturgass fra utlandet for å drive kraftverkene sine.

Den nyvalgte statsministeren Shehbaz Sharif var i Saudi-Arabia forrige uke for å søke mer økonomisk bistand fra det oljerike kongeriket, i tillegg til den eksisterende bilaterale kreditten på 4,2 milliarder dollar. Pakistan skylder Kina 4,3 milliarder dollar i kortsiktige lån i tillegg til de dyre lånene for å finansiere kraftverkene bygget under Kina-Pakistan Economic Corridor-programmet.

Pakistans finansminister Miftah Ismail møtte IMF i Washington i forrige måned og ba om en økning i størrelsen og varigheten av det nåværende fondsprogrammet på 6 milliarder dollar, startet i 2019.

Internasjonale kommersielle gjeldsmarkeder er praktisk talt stengt for Pakistan. Dets femårige statsobligasjoner handles nær 13 prosent, som er blant de høyeste i fremvoksende markeder.

Pakistans offisielle likvide valutareserver (eksklusive gullreserver på rundt 4 milliarder dollar) har falt til bare 6,6 milliarder dollar, eller med 6 milliarder dollar, siden slutten av februar. Nivået på reservene gir dekning for kun én måneds import.

Ifølge Ismail kan finansunderskuddet nå Rs5,6 milliarder ($30 milliarder), eller omtrent 8,8 prosent av bruttonasjonalproduktet, mot et mål på rundt Rs4tn, innen utgangen av juni. Pakistans ustabile politiske situasjon gjør det vanskelig for den nye regjeringen å ta noen tøffe skritt.

Det føderale budsjettunderskuddet i de første ni månedene av inneværende regnskapsår hoppet til svimlende Rs3.2tn, 53 prosent høyere enn sammenlignet med samme periode året før. En vesentlig årsak til dette var Khans populistiske tiltak, inkludert hans beslutning om å ikke overføre virkningen av stigende oljepriser til forbrukeren. Det koster rundt 1,1 milliarder dollar i kvartalet å subsidiere petroleumsprodukter. Dette er imidlertid ikke den eneste grunnen til den dårlige tilstanden i de offentlige finansene.

Pakistans rentesøkende politiske økonomi, dominert av det militære etablissementet og spesialinteresser, gir Rs1,3tn i skattesubsidier til de store bedriftene og industrien, ifølge Pakistans Federal Bureau of Revenue, dets skatteinnkrevingsmyndighet.

Pakistan samler imidlertid inn svært lite skatt fra det urbane eiendomsmarkedet, som for eksempel har vært i oppblomstring en stund. Store hus eller tomter kan koste alt mellom $500 000 og $2 millioner, men eierne betaler lite skatt. Ifølge Shahrukh Wani, en økonom ved Oxford University, samler hele Punjab, hjem til en befolkning på mer enn 100 millioner, mindre i urban eiendomsskatt enn byen Chennai i India, med en befolkning på rundt 10 millioner mennesker.

Det er på tide at de rike i Pakistan begynner å betale sin riktige del av skatten. IMF bør ikke la seg oppfatte som å redde de velstående, noe det ser ut til å gjøre ved å ignorere Pakistans gjentatte utglidninger i å nå programmålene.

De rike bør også betale høyere skatt på eiendom og betale mer for strøm og luksusbiler enn lavinntekts- eller middelklasseborgerne som allerede sliter med tosifret inflasjon (for tiden 13,4 prosent), som er den tredje høyeste blant store globale økonomier. Steve Hanke, professor i anvendt økonomi ved Johns Hopkins University, har beregnet Pakistans realiserte inflasjonsrate til å være en hele 30 prosent per årmer enn det dobbelte av den offisielle satsen.

Ytterligere forsinkelser i gjennomføringen av meningsfulle økonomiske reformer kan føre til mer økonomisk motgang og sosial uro.